Espanha: Erro de software faz disparar taxa de mortalidade infantil do COVID-19

A confiança do governo na entrada manual de dados COVID-19 no software de base tem causado erros de dados e desorientação civil em todo o mundo. O Reino Unido utilizou uma folha de cálculo Microsoft Excel para seguir casos COVID – até que o elevado volume de casos se tornou demasiado grande para o software lidar com a situação. O ficheiro cheio parou de carregar casos para o sistema do governo e deixou mais de 15.000 casos para trás na contagem nacional. Como resultado, pessoas expostas não foram localizadas por contacto e colocadas em quarentena, causando 125.000 infecções adicionais e uma estimativa de 1.500 mortes. O passo em falso de um funcionário em Ohio, impediu que 4.000 mortes por COVID fossem reportadas no sistema do estado. A mais recente entrada na lista de falhas de contagem da COVID vem de Espanha.

A 10 de Março, uma respeitada revista médica, a Lancet, publicou a taxa de mortalidade infantil COVID de Espanha como cerca de duas a quatro vezes a dos EUA, Reino Unido, Itália, Alemanha, França, e Coreia do Sul. O jornal disse que 54 crianças (definidas como menores de 19 anos) tinham morrido de COVID, o que faz com que as taxas de mortalidade de Espanha sejam 4,9% para crianças entre os 10-19 anos de idade – o que é pelo menos 2,92 pontos percentuais mais elevado do que outro país no relatório.

Logo após a publicação do jornal Lancet, Pere Soler, um pediatra no hospital da Catalunha, começou a receber chamadas. Repórteres preocupados estavam a tentar contactá-lo para comentários. “A primeira pergunta que recebi foi: ‘Tem estado a mentir-nos? ” diz Soler. Ele e outros pediatras proeminentes de todo o país tinham estado em estreito contacto com um círculo de repórteres durante toda a pandemia, mantendo-os actualizados sobre a investigação da COVID infantil e a reabertura de escolas. Esta elevada taxa de mortalidade infantil não batia certo com os números que os médicos tinham visto e fornecido aos meios de comunicação social.

Como uma reavaliação da informação revelaria em breve, na realidade, apenas sete crianças tinham morrido de COVID. (Os dados da Lancet foram entretanto corrigidos).

“Embora não soubesse qual era o problema, sabia que os dados não estavam correctos”, percebeu Soler quando teve oportunidade de ver a publicação no Lancet. “Os nossos dados não são piores que os de outros países. Eu diria que são ainda melhores”, diz ele. Pediatras de todo o país contactaram os principais institutos de investigação de Espanha, bem como hospitais e governos regionais. Eventualmente, descobriram que o governo nacional, de alguma forma, comunicou os dados de forma errada. É difícil identificar exactamente o que correu mal, mas Soler diz que a questão principal é que as mortes de doentes com mais de 100 anos de idade foram registadas como crianças. Ele acredita que o sistema não podia registar números de três dígitos, pelo que os registou como sendo de um dígito. Por exemplo, uma pessoa de 102 anos foi registada como uma criança de 2 anos no sistema. Soler observa que nem todas as mortes centenárias foram incorrectamente registadas como crianças, mas pelo menos 47 foram. Isto inflacionou muito a taxa de mortalidade infantil, explica Soler, porque o número de crianças que tinham morrido era tão pequeno. Qualquer pequeno erro provoca uma enorme mudança nos dados.

O relatório dos media nacionais espanhóis sobre o jornal Lancet – uma semana após a sua publicação inicial – enquadrou os dados como erróneos e reflectiu os números correctos para Espanha. Isto impediu o alvoroço do público – e atenuou qualquer potencial tempestade de pais aterrorizados. Mas mesmo que os números possam ser corrigidos com relativa facilidade, é importante que os dados do governo sejam exactos, como explicou John Farmer, o chefe de tecnologia da cidade de Nova Iorque, à Slate. “No século XXI, a boa tecnologia e os bons dados são necessários para uma boa política. Esse é o cerne da questão”, disse ele. “Portanto, penso que é por isso que é tão importante que, todos nós que trabalhamos no governo, passemos a pente fino os sistemas que estamos a utilizar e os dados que estamos a produzir, para nos certificarmos de que faz realmente sentido”.

Uma vez que os computadores foram inventados pelos humanos, observa ele, por vezes também cometem erros humanos. Quando os computadores cometem erros, então, cabe às pessoas por detrás da máquina questionar e resolver os problemas. “Quando os nossos sistemas tecnológicos nos dão respostas que não fazem sentido ou parecem desajustadas, cabe-nos a nós perguntar porquê e não apenas aceitar os dados. Com demasiada frequência, as pessoas encolhem os ombros e dizem: “Bem, é isso que o computador diz”. “A rápida acção que os médicos e os meios de comunicação tomaram perante os números suspeitos em Espanha e trabalhar para os corrigir, é um modelo de como os dados devem ser interrogados.

O erro de software espanhol é também um exemplo do que pode acontecer quando a tecnologia é construída sem o futuro em mente. “A chave é quando construímos um sistema tecnológico, precisamos de o construir a longo prazo”, diz Farmer. Ele fez a comparação entre o erro de software baseado em dígitos em Espanha e o bug Y2K, quando, passámos do ano 99 para 2000, e os programadores de computador temiam que os seus sistemas registassem as datas do novo milénio como 1900. “Isto apenas enfatiza o quão importante é pensar no futuro. Não se pode assumir que o que se está a construir só será utilizado durante cinco anos ou 10 anos”, disse Farmer. Mesmo que a nós humanos falte previsão, precisamos que o nosso software esteja preparado para o que vier a seguir – pandemias globais e tudo.

O artigo original, escrito por Elena Dedré na Slate, pode ler lido aqui: https://slate.com/technology/2021/03/excel-error-spain-child-covid-death-rate.html